Китайские биохимики и микробиологи из Бейханского университета в Пекине обнаружили в кишечнике моли бактерии, способные разлагать полиэтилен. Результаты исследования были опубликованы в журнале Американского химического общества «Энвайронмен, Сайенс & Технолоджи».

Ученым, а точнее — руководителю научной работы Джану Янгу, помог случай. Однажды у себя на кухне он заметил, что полиэтиленовый пакет с просом покрыт крошечными отверстиями. Из пакета вылетала моль, а внутри копошились личинки. Это натолкнуло Янга на мысль, что эти гусеницы могут переваривать пластиковую пленку.

В ходе экспериментов исследователи убедились, что личинка моли восковой, или огневки южной амбарной, действительно жуют и едят полиэтилен. Из кишечника насекомого ученые выделили два бактериальных штамма и поместили их на полиэтиленовую пленку. Через 28 дней инкубационного периода они изучили пленку с помощью микроскопов и обнаружили на ее поверхности видимые признаки разрушения: впадины и  провалы глубиной до 0,4 микрометров. При этом прочность пленки снизилась вдвое, а способность отталкивать капли воды упала на 30 процентов. Спустя 60 дней масса пленки уменьшилась на десять процентов, а молекулярная масса полимерных цепей на 13 процентов. Это стало первым убедительным доказательством, что некоторые виды бактерий способны прекрасно существовать на пластике, буквально поедая его.

Пока биохимики и микробиологи нашли только два штамма кишечных микробов, разрушающих полиэтилен. Важно, что пластик в данном случае не надо подвергать никакой предварительной обработке. Разложение пластика бактериями описывалась учеными и раньше. Но она не нашла практического применения, так как прежде требовалось подвергать пластик воздействую света или тепла. 

Каждый года мировая промышленность выпускает около 140 миллионов тонн полиэтилена —  самого распространенного вида пластика. На протяжении многих лет ученые пытаются найти способ избавиться от этого мусора. Но полиэтилен — благодаря своей способности отталкивать воду — устойчив к разрушению микробами. А высокая молекулярная масса защищает его от проникновения бактериальных клеток.

Открытие, сделанное в Китае, еще раз подтвердило, что пластик тоже подвержен биологическому разложению. Оно может привести к созданию новых прямых способов биоутилизации стойких пластиковых отходов. Кроме того, это дает надежду ученым обнаружить подобные пожирающие пластик микроорганизмы и в других насекомых. geo_icon