Камеры орбитального телескопа «Хаббл» 18 декабря 1995 года нацелены на крошечную черную точку рядом с созвездием Большой Медведицы. Сфокусироваться на ней — все равно что смотреть на небо через соломинку для коктейля. Тем более что там нет ничего, кроме кромешной тьмы.

В нее-то «Хаббл» и будет всматриваться целых десять дней. И может, все-таки разглядит какие-то малоизученные космические объекты. На это очень надеется Роберт Уильямс, директор Института исследований космоса в Балтиморе (США). Для него многое поставлено на карту. Если телескоп не обнаружит никаких источников света, пойдут прахом долгие месяцы научной работы.

Еще недавно критики злорадно называли этот проект «черной дырой для миллиардов долларов». Оптика космического телескопа оказалась дефектной, и в 1993 году пришлось посылать специальную космическую экспедицию, чтобы устранить брак. Какой позор для создателей аппарата! Ведь он должен был открыть новую эру в астрономии.

Но «Хаббл» в итоге пристыдит всех скептиков. Когда ученые из группы Уильямса сложат воедино 342 кадра, сделанные «Хабблом» за эти десять дней, перед ними предстанет Начало времен. Вместо непроглядного мрака — россыпь из тысяч галактик. Некоторые из них удалены более чем на 13 миллиардов световых лет. Они — ровесники первых звездных систем, возникших после Большого взрыва.

Ни одному телескопу еще не удавалось заглянуть так глубоко в прошлое космоса. Это настоящий переворот в научных представлениях о возрасте Вселенной и эволюции галактик.

К тому моменту «Хаббл» уже пять лет как вращается вокруг Земли на высоте 569 километров. Космическая обсерватория размером со школьный автобус (длина —13 метров, вес — 11 тонн) мчится со скоростью 28 000 километров в час. И при этом может фокусироваться на отдаленных объектах с феноменальной точностью до 0,007 угловой секунды. Это все равно что увидеть невооруженным глазом человеческий волос с расстояния в полтора километра. Благодаря отсутствию атмосферных помех, пыли и рассеянного света, «Хаббл» способен заглянуть в космос глубже и дальше, чем наземные телескопы. Многие астрономы даже считают «Хаббл» самым успешным проектом в истории науки. Последние 25 лет он исправно снабжает человечество новыми знаниями о возрасте Вселенной, рождении и гибели звезд. Он настолько изменил картину мира, что некоторые ученые говорят: за время работы «Хаббла» на орбите мы узнали о космосе больше, чем за предыдущие 400 лет.

Идея вывести телескоп за пределы атмосферы впервые возникла в 1923 году, когда немецкий ученый Герман Оберт описал такой прибор в своей книге «Ракета в межпланетное пространство». Он предлагал с помощью орбитальных телескопов заблаговременно отыскивать кометы, которые могут оказаться на пути космических кораблей.

Но лишь в 1946 году американский астрофизик Лайман Спитцер предлагает превратить фантазию в реальность и построить действующую космическую обсерваторию. Он одним из первых четко определяет преимущества орбитального телескопа. Такой аппарат позволит получать более подробные и контрастные изображения, чем любой наземный телескоп. Сможет улавливать невидимые с Земли из-за «атмосферного барьера» световые волны в ультрафиолетовом и инфракрасном диапазонах.

К сожалению, при тогдашнем уровне технологий идея Спитцера неосуществима. Но результаты испытаний первого телескопа с дистанционным управлением обнадеживают. Поднявшись на высоту 25 километров на воздушном шаре, он делает отличные кадры. А уже в 1957 году СССР выводит на орбиту первый искусственный спутник Земли. Звездный патруль на земной орбите — уже не фантастика.

Но еще нужно решить множество проблем. Как без повреждений доставить в космос многометровое зеркало? И как доставить на Землю фотографии, сделанные телескопом? Ведь он снимает на пленку, которая неминуемо засветится, проходя через радиационный пояс. Но Спитцер не сдается. Он настойчиво убеждает астрономов и представителей аэрокосмической индустрии. И в 1969 году, когда американцы высаживаются на Луну, Национальная академия наук США одобряет наконец проект «Большого космического телескопа».Читать дальше >>>