Древние осьминоги, которые обитали в океане 200 миллионов лет назад, были не в пример больше и опасней современных. По крайней мере, обедали они 14-метровыми двойниками нынешних китов. Палеонтолог Марк Макменамин, профессор колледжа в Маунт-Холиоки, штат Массачусетс, объявил об этом открытии на ежегодном собрании Геологического общества США.

Хотя ихтиозавры вымерли, а осьминоги по-прежнему с нами, узнать об их прошлом куда сложнее. Дело в том, что головоногие моллюски – беспозвоночные: их тело состоит из одних мягких тканей, которые быстро распадаются. Если бы даже легендарный спрут Ктулху, описанный фантастом Говардом Лавкрафтом, умер в своем подводном городе Р'лайх, никаких следов от него не осталось бы уже через считанные дни. Поэтому свежую идею про вид и манеры древних спрутов ученым подкинули совсем другие ископаемые животные – ихтиозавры.

Эти водоплавающие "рыбоящеры" имеют много общего с китами и дельфинами.

Самый крупный, Shonisaurus popularis, был похож на кита-кашалота. Особенно много останков «доисторического кита» разбросано по заповеднику посреди пустыни Невада: в разгар триасового периода здесь лежал океан. С момента, когда палеонтологам попались на глаза первые кости, шонизавр успел сделаться официальным символом штата, а на месте раскопок создали Национальный парк ихтиозавров.

Ученые до сих пор не нашли причины, которая могла загнать «пракитов» на мелководье и вызвать их массовую гибель. Но Макменамин приехал в Национальный парк вовсе не биться над разгадкой. Он просто решил свозить сына на прогулку. Однако профессора заинтересовали позвонки ихтиозавра, которые во время раскопок оставили торчать из земли. Их расстановку нельзя было объяснить естественными причинами – внутри скелета они расположены совсем иначе.

Списать беспорядок на падальщиков, которые обгрызли кости, не выйдет: каждый позвонок – массивная тумба весом в десятки килограммов, которую так просто с места не сдвинуть. Для этого, как минимум, нужно иметь мощные руки, которые у морских существ редкость. Другой вариант – щупальца: если они у кого и есть, то этот кто-то - гигантский спрут. Макменамин вспомнил, что современные осьминоги часто поступают подобным образом с костями своих жертв, а жертвой может стать даже крупный хищник.

К примеру, совсем недавно видеокамеры океанариума в Сиэттле в одну из ночей зафиксировали, как крупный осьминог по ночам расправляется с акулами.

Последнее обстоятельство, которое убедило Макменамина в его правоте – сходство между фигурой, которую образуют в земле позвонки ихтиозавра, и присосками осьминога. Возможно, добавляет он в конце доклада, гигантский спрут создал первый в мире автопортрет из подручных материалов – как-никак, головоногие моллюски считаются самыми умными из беспозвоночных, и даже многие высшие животные уступают им в интеллекте.

Но вот способа проверить версию с «автопортретом» у ученых, к сожалению, нет. geo_icon