Острые ощущения гарантированы. В мае 2014 года космический зонд «Розет­та» начнет медленно сближаться с кометой 67P, названной в честь ее советских первооткрывателей Клима Чурюмова и Светланы Герасименко. На долгие месяцы аппарат станет спутником этого объекта в полете вокруг Солнца. В ноябре 2014-го «Розетта», запущенная десять лет назад Европейским космическим агентством (ЕКА), должна высадить туда исследовательский робот. Наградой за успешное выполнение задания станет поток новой информации о кометах — загадочных визитерах с окраин Солнечной системы.

Но 67P — не первая избранница астрономов ЕКА. Сначала планировалось направить «Розетту» к другой комете — C/2012 S1, более известной под названием ISON. Это аббревиатура Международной научной оптической сети, в которую входит обсерватория под Кисловодском, где это небесное тело было открыто при помощи оптического телескопа. Увы, первое же появление во внутренних областях Солнечной системы оказалось для него последним.

Первого октября 2013 года комета приближается на 10,9 миллиона километров к Марсу. А 28 ноября уже достигает перигелия, самой близкой точки к Солнцу на своей орбите. Скорость ее полета — примерно 360 километров в секунду. До Солнца остается всего 1,8 миллиона километров (что примерно соответствует его диаметру). Температура на поверхности кометы, возможно, превышает 2500 градусов Цельсия. Яркость свечения начинает падать. При прохождении солнечной короны, не выдержав высокой температуры и мощной гравитации, она разлетается на части и превращается в облако пыли.

Кометы завораживают не только ученых, но и людей, далеких от науки. Исследователи посылают туда космические корабли стоимостью сотни миллионов евро, астрономы-любители готовы потратиться на поездку в южные страны, чтобы полюбоваться «хвостатыми звездами» на безоблачном небе.

Откуда такой энтузиазм? Первая причина — мистическая. Веками наши предки верили, что появление кометы на небосводе предвещает судьбоносные события: стихийные бедствия, смерть старых или приход новых правителей (см. текст «Космические суеверия» на стр. 47).

Другой секрет очарования этих космических странников — в их эфемерности. Вдали от Солнца это всего лишь безжизненные глыбы диаметром несколько километров. Но при приближении к нему они чудесным образом оживают, раздуваются, наполняются светом, «отращивают» сияющий хвост длиной сотни миллионов километров. А потом снова начинают уменьшаться и блекнуть. Пока наконец не «умирают», словно растворяясь в черной пустоте, чтобы вновь воскреснуть и вернуться порой через много десятков лет. У человека лишь раз в жизни есть шанс увидеть возвращение кометы. Чем не символ бренности всего живого?

Но эти небесные тела — не просто эффектное зрелище. Благодаря им ученые пытаются найти ответы на многие фундаментальные вопросы: как возникла Солнечная система? Что творилось в пылевом диске, вращавшемся вокруг светила в момент его рождения и ставшем источником строительного материала для планет? А главное: как появилась жизнь на Земле? Не занесли ли ее сюда ледяные космические странники?

Прорыв в исследовании комет произошел в 1986 году. Тогда ученым впервые в истории удалось «заглянуть» за светящееся облако пыли и газа, окутывающее ее ядро. Две советские межпланетные станции миссии «Вега» и европейский зонд «Джотто» приблизились к комете Галлея. Ее ядро оказалось похоже на неправильной формы картофелину, из которой били фонтаны пыли. Цементирующий пылинки лед на черной как смоль поверхности был почти неразличим. Поразительно, что какой-то «грязный снежок» — глыба заледеневшей пыли — может устраивать такие красочные световые шоу!Читать дальше >>>