Во Вселенной насчитывается около 100 миллиардов галактик. В каждой из них сверкают 100 миллиардов звезд. И по подсчетам ученых, вокруг каждой второй звезды вращается несколько планет. Выходит, что помимо Земли во Вселенной должно быть как минимум десять секстиллионов планет. Но вполне вероятно, что ни на одной из них нет такой удивительной и привычной для нас формы организации материи, как жизнь.

Как бы там ни было, одно мы знаем наверняка: более трех с половиной миллиардов лет назад на Земле свершилось чудо — в результате сложнейших химических реакций неживые молекулы сформировали первое живое су­щество — микроскопическую про­­­токлетку.

Большинство ученых предполагают, что первые живые клетки развились в мельчайших полостях внутри горных пород на дне кратеров подводных вулканов. Но есть среди представителей научного сообщества и те, кто считает «инкубаторами жизни» крохотные пустоты в массивах морского льда или в донных глинистых отложениях.

Впрочем, где бы ни возникла жизнь, ее зарождение было подобно вспышке эпидемии, которая стала распространяться повсюду, «заражая» жизнью прочую материю.

Именно способность к воспроизводству потомства отличала уже пер­вые живые клетки от любой неорганической материи. Ни скалы, ни минералы, ни самые простые по форме песчинки не способны создать свою точную копию.

Уже в самой первой клетке хранился «строительный план» со всей информацией о ее внутреннем устройстве. Носителем такой информации стала уникальная молекула ДНК, которая и по сей день остается основой всего живого. Каждый раз при делении клетка передавала своему потомству эту молекулярную базу данных, а вместе с ней и способность к размножению.

Спустя миллионы лет после возникновения первой живой клетки в неведомом месте ее рождения выросли целые пласты слизи, в которых бурлила жизнь. Они кишели миллиардами одноклеточных организмов, которых становилось все больше.

Уже тогда среди ранних микроорганизмов шел тот невидимый процесс развития, без которого жизнь не смогла бы подняться выше примитивного уровня. Это было начало эволюции — постоянного совершенствования и преобразования живой материи. Дело в том, что не все одноклеточные были идентичны. Конечно, все они вели свою родословную от одной протоклетки, но при делении клеток то и дело случались сбои, и в результате клетки порождали потомство, которое отличалось от них самих.

Чаще всего носители такой искаженной генетической информации были нежизнеспособными. Но иногда ошибки в структуре ДНК оборачивались неожиданными преимуществами. Так появлялись на свет живые существа, которые в чем-то превосходили остальные организмы, обитавшие в той же среде. Возможно, это были бактерии, которые более эффективно использовали свой энергетический потенциал. Или одноклеточные организмы, способные спонтанно синтезировать биомолекулы совершенно нового типа. Либо организмы, которые размножались быстрее своих сородичей и поэтому со временем полностью их вытеснили.

В общем, в колониях микробов развернулась борьба за существование. И именно благодаря этому соперничеству развитие живой материи не остановилось на стадии одноклеточных микроорганизмов.

На протяжении миллионов лет на Земле появлялись все новые живые существа, которые осваивали все новые пространства. Не все живые организмы оставались в том месте, где когда-то зародилась жизнь. Одни селились в океанских глубинах, другие — на склонах подводных гор или в прибрежном мелководье. Со временем жизнью наполнился весь океан. И его обитатели, несмотря на свои крошечные размеры, стали влиять на облик Земли в глобальных масштабах.

Среди них выделилась группа чрезвычайно эффективных микроорганизмов — цианобактерий, которые научились поглощать солнечную энергию и использовать ее для ускорения обменных процессов. При этом их крошечные организмы выделяли газ без цвета и запаха, который навсегда изменил нашу планету: кислород.Читать дальше >>>