Чума у бизонов – причина лесных пожаров, а после гибели ягуара засыхают лианы на километры вокруг. Это не суеверия какого-нибудь индейского племени, а выводы ученых-экологов, опубликованные в журнале Science. Профессор Джеймс Эстес из Университета Калифорнии в Санта-Круз и еще 22 исследователя доказывают: смерть крупного животного часто портит ландшафт настолько, что перемены видны из космоса.

Дело в пищевых цепях. Экологи давно пользуются этим понятием, но только теперь набрали критическую массу примеров того, как проблема с одним звеном такой цепи ведет к катастрофе на другом ее конце. Микробы в Западной Африке убивают бизонов, траву в саванне становится некому есть – и, когда она высыхает, пожары опустошают миллионы гектаров. Ягуары в Венесуэле вымирают, плодятся мелкие травоядные, которыми они питались, и растительность ливневого леса истребляется под корень.

Есть и менее очевидные взаимосвязи. Отстрел львов и леопардов в Африке южнее Сахары позволил размножиться оливковым бабуинам. От недостатка пищи те подобрались вплотную к человеческим поселениям, чтобы питаться урожаем и клянчить пищу. Здесь и вспыхнула эпидемия кишечных паразитов, которые переходили от обезьян к людям и обратно. Это, конечно, сказалось и на состоянии земель, освоенных людьми.

Когда в американский национальный парк Йеллоустон в 1940-х завезли крыс, почва утратила прежнюю плодородность. Крысы разграбляли гнезда морских птиц – основных поставщиков удобрения, тем самым вытесняя их из парка.

Но больше всего досталось тем территориям, где вершина пищевой пирамиды долгое время оставалась вакантной из-за исчезновения крупных хищников. Например, стоило вымереть волкам шотландского острова Рум, знаменитого своими лесами - и уже спустя 250-500 лет (оценки расходятся) там не осталось ни одного дерева.

Слабым утешением может служить то, что массовое вымирание видов – не новость для планеты. Палеонтологи насчитали еще пять «волн исчезновения», когда одни виды тянули за собой в небытие огромное множество других. Самый известный пример – пятая волна: 60 миллионов лет назад вслед за динозаврами погибло 70 процентов видов флоры и фауны. geo_icon