Сначала 120-метровые волны цунами. Потом дождь из азотной кислоты — продукта реакции кислорода, азота и водяного пара в перегретом воздухе. И наконец многолетняя непрерывная зима по вине тонкой пыли, которая зависнет в стратосфере и перекроет путь солнечным лучам.

Этот сценарий, давно предсказанный астрономами и геофизиками, объясняет, как сравнительно небольшой по космическим меркам астероид — всего два километра в диаметре — может поставить точку в истории цивилизации.

Еще в 1994 году для обзора в авторитетном научном журнале «Нейчер» астрофизики подсчитали: вероятность того, что такой метеорит прилетит на Землю в двадцать первом веке, —
1:10 000. Это в 150 раз больше, чем риск погибнуть в авиакатастрофе. Но для аэрофобов открывают специальные психологические курсы, на которых учат не бояться воздушных путешествий, а страх перед астероидами выглядит чудачеством, простительным разве что подростку, начитавшемуся научной фантастики.

Но когда Национальное аэрокосмическое агентство предлагает конгрессу США потратить на борьбу с астероидной угрозой несколько миллиардов долларов — это совсем другое дело.

Летом этого года НАСА опубликовало подробный план предстоящей миссии. Три года займет кастинг: из многих тысяч астероидов будут выбирать идеального кандидата. Требования жесткие, прямо как в индустрии моды — вес около 500 тонн, диаметр от семи до десяти метров, «прописка» в определенной области Солнечной системы. В 2017 году туда отправят робота-перехватчика — беспилотный космический аппарат, оборудованный специальным мешком, куда без проблем поместится целый подъезд пятиэтажки. К концу 2019 года роботу с астероидом, упакованным в мешок, полагается взять обратный курс.

Откуда ограничение в 500 тонн и десять метров? Все упирается в мощность буксира. Чтобы перетаскивать космические тела с орбиты на орбиту, инженеры НАСА предложили двигатель в 70 лошадиных сил. Меньше, чем у скромного внедорожника,  — неужели для космоса не нашлось ничего получше? Трудность в том, что роботу, в отличие от автомобиля, нужно тащить астероид без дозаправки и перерыва почти три года подряд. И единственный подходящий для такой задачи источник энергии — солнечные батареи. Если в ближайшие год-два случится внезапный прорыв в солнечной энергетике на Земле — батареи станут легче, гибче или эффективнее, — это поможет замахнуться в космосе на камень покрупнее.

Астероид нужно отбуксировать на близкое, но безопасное расстояние — чуть больше, чем до Луны, — и заставить вращаться вокруг Земли. Там, на орбите, его в 2021 году и навестят астронавты в капсуле нового космического корабля «Орион». Это будет самая дальняя экспедиция в истории человечества: с 1972 года, когда люди последний раз высадились на Луне, все операции в космосе проходят всего в 400-600 километрах от Земли.

Экипаж «Ориона» ждет довольно скромная задача — всего лишь взять пробы и вернуться на Землю. Но это репетиция более серьезных миссий: например, однажды астронавтам может понадобиться правильно заминировать космический камень, который сдвинуть с курса не так просто.

Следы прежних столкновений, рассеянные по всей планете, напоминают и о реальности угрозы, и о ее масштабах. Со времен динозавров в Землю врезались как минимум шесть сотен километровых метеоритов и бессчетное множество космических снарядов поменьше.

Посреди пустыни Аризона в США, неподалеку от городка Флагстафф, туристам показывают гигантскую яму глубиной  170 метров и диаметром 1200. На снимках из космоса она выглядит в точности как лунный кратер, и первое впечатление не обманывает: такой кратер может оставить после себя только метеорит. Расчеты говорят, что размерами он был чуть больше 12-этажки, состоял из железа и никеля, а в Землю врезался 50 тысяч лет назад. К этому времени первые Homo sapiens уже выдвинулись из Африки осваивать Азию. И только потому, что до Америки они еще не дошли, в коллективной памяти человечества — ни в мифах, ни в сказках — нет историй о взрыве в пустыне мощностью
от 20 до 40 мегатонн.Читать дальше >>>