Ученый-физик путешествует по старым европейским городам и однажды фотографирует памятник, каких сотни: на площади перед зданием суда сложены пушечные ядра. Но сложены как-то необычно. Не так, как складывают апельсины на рыночных лотках. Что если тем же способом упаковать молекулы воды, рассуждает он? Вещество — вода — то же самое, а кристаллическая структура другая. Так герой романа Курта Воннегута «Колыбель для кошки» изобретает вымышленный лед-9, одна крупинка которого способна заморозить океан.

Еще до рождения Воннегута были описаны лед-2 и лед-3, а настоящий лед-9 синтезировали под большим давлением семь лет назад, буднично и без статей под заголовком «Предсказанное писателем орудие апокалипсиса родилось в лаборатории». У океана (и всех нас) в тот момент не было поводов волноваться: никаких сказочных свойств у этой формы льда не обнаружилось. Зато сейчас, когда в декабре 2014 года физики из немецкого Гёттингена и французского Гренобля отчитались о создании льда-16, это имеет самое прямое отношение к будущему планеты вообще и океана в частности.

Этот новый лед — самый легкий из всех известных. Один кубический сантиметр весит всего 0,81 грамма. Если представить кубик такого льда в стакане с оливковым маслом, он будет плавать, а не утонет, как обычный из морозилки. Причина легкости — в том самом воннегутовском «способе упаковывать ядра»: молекулы воды образуют решетку из правильных 12-гранников, оставляя много пустого места.

Сюда могут поместиться, например, молекулы метана, природного газа: в таком виде он хранится на дне океана. Геологи называют эти отложения клатратами или газовыми гидратами. И десятилетиями надеются наладить их добычу в промышленных масштабах: прежде чем случилась сланцевая революция, нам обещали гидратную. 

Но внезапно выяснилось, что добывать из гидратов имеет смысл не газ, а воду — тот самый лед-16. Редкий случай, когда упаковка ценней содержимого. Работа создателей льда-16 состояла как раз в том, чтобы сделать кристаллическую упаковку пустой, не ломая ее структуру. Метан заменили инертным газом неоном и, наконец, под вакуумом стали удалять неон из полостей.

Но вакантные места в теории можно занять снова. Что если в свободную емкость прятать углекислый газ (CO2), который вызывает парниковый эффект, портя климат планеты? Хорошо бы куда-нибудь деть хотя бы ту его часть, которую выбрасывают крупные предприятия — и большинство решений, придуманных до сих пор, предполагают, что газ придется закачивать в специальные резервуары. Но вероятно, вместо того чтобы строить подземные хранилища, можно будет просто ссыпать лед-16 со спрятанным внутри CO2 на океанское дно, где в ближайшие миллионы лет с ним ничего больше не произойдет. Углекислота в качестве наполнителя способна утяжелить самый легкий в мире лед в достаточной степени, чтобы тот тонул. А поскольку молекулы CO2 куда объемней атомов неона, выбраться наружу из-за решетки им будет практически невозможно. geo_icon