Пластик — один из самых неэкологичных материалов на Земле. Его производят с помощью нефти, используют в больших количествах и часто выбрасывают. Пластиковый мусор попадает в природу, где его фрагменты случайно глотают млекопитающие, птицы и рыбы. Только в северной части Тихого океана рыбы за год проглатывают до 24 тонн пластмассового мусора. Разлагается он в течение сотен лет.

Неудивительно, что ученые находятся в постоянном поиске материалов, которые могли бы заменить традиционную пластмассу. Уже существует много видов «биопластика» на основе целлюлозы, растительного крахмала и другого сырья. Из него во многих странах мира делают продуктовые пакеты и упаковку. Евросоюз к 2020 году планирет заполнить рынок упаковки такими биопакетами на 80 процентов. Однако все эти виды биопластика небезупречны.

Во-первых, они разлагаются только при контакте с кислородом — а значит, внутри большой мусорной свалки им, скорее всего, точно так же придется лежать столетиями. Во-вторых, есть данные о том, что некоторые из них токсичны. Наконец, в-третьих, из них пока получается делать только упаковку, но не объемные пластиковые предметы.

Новое решение предлагают ученые из Института биологически инспирированной инженерии имени Виса при Гарвардском университете. Они придумали делать биопластик из хитозана — разновидности хитина, который в большом количестве содержится в панцирях ракообразных, кутикуле насекомых и даже в крыльях бабочек. По их словам, это самый распространенный органический материал на Земле после целлюлозы.

Первую версию такого биопластика Хавьер Фернандес и Дон Ингбер разработали еще в прошлом году. Материал получил название «крешелк» (Shrilk), так как основным сырьем для него были панцири креветок и протеин шелка (англ.: shrimps + silk). Нынешняя версия «крешелка» шелка в себе уже не содержит: исследователи обнаружили, что материал будет гораздо более прочным, если вместо шелка в него добавить древесную муку.

Сырья для нового биопласика, по словам ученых, достаточно: ракообразные производят миллиард тонн хитина в год. Основной источник хитина — это панцири креветок. Люди едят креветок большом количестве, но все, что от них остается, чаще всего выбрасывают. Если бы этого не происходило, из этих панцирей можно было бы изготавливать игрушки, корпусы для мобильных телефонов, пакеты, упаковку и многое другое.

По словам ученых, после возвращения в естественную природную среду биопластик из хитина разлагается в течение нескольких недель и даже оказывается источником питательных веществ для роста растений. geo_icon