Под ледовым щитом Антарктики спрятана «метановая бомба» – 21 триллион тонн органического углерода, который угрожает превратиться в опасный парниковый газ. Геофизики из университета Бристоля сделали такой вывод, основываясь на недавнем открытии, что на самом южном материке 50 миллионов лет назад стояла жара и росли тропические леса. Исследование опубликовал научный журнал Nature.

Когда похолодание уничтожило антарктическую флору и фауну, их останки никуда не делись. Бактерии-метаногены скоро взялись за дело – начали превращать биомассу в метан. Так часто происходит, когда органика разлагается без доступа кислорода. Поэтому, например, метан долго называли «болотным газом»: вязкие лесные топи, куда воздух не просачивается, обеспечивают идеальные условия для синтеза парникового газа. Группа профессора Джеммы Вадэм провела расчеты и выяснила: подо льдом, который вдобавок создает давление в сотни атмосфер, такой процесс идет еще лучше.

На севере Канады и в Гренландии ученые наблюдали эти каскады химических реакций своими глазами. Для Антарктики, где глубоко под лед не забраться, пришлось строить численную модель. Метан под давлением ледового щита должен превращаться в гидраты, твердые соединения с молекулами воды. В таком виде запасено от 130 до 730 триллионов кубометров метана. Цифра сопоставима с его запасами  в вечной мерзлоте Арктики и на дне Атлантического океана – а экологи считают оба эти резервуара серьезной угрозой климату. Для сравнения, «Газпром» в следующем году собирается добыть на всех своих месторождениях, вместе взятых, всего 541 миллиард кубометров газа  – порядка одной тысячной от антарктических запасов.

Как эти запасы могут попасть в атмосферу? Когда ледники отламываются и уплывают в виде айсбергов в океан, давление на гидраты падает, и те начинают выделять метан. По оценкам Вадэм и ее коллег, скорость процесса может достигнуть 150 миллионов тонн в год. geo_icon